Saltar al contenido
Tienda online especializada en tortugas

La verdadera razón por la que la tortuga aprendió a esconder su cabeza te sorprenderá

Hace sesenta y cinco años, en el momento culminante de la Guerra Fría, el gobierno de los Estados Unidos lanzó una pequeña película de animación sobre lo que los estadounidenses deberían hacer en caso de un ataque nuclear. La película presentó como su protagonista el ejemplo más famoso de un animal con una tendencia a agacharse y cubrirse: la tortuga cautelosa y protectora.

Las tortugas se esconde en su caparazón para protegerse de los depredadores

Puede que no sea el recogedor de hojas delgadas de la jirafa o el girador de cabeza elástico de la lechuza , pero el cuello retráctil de la tortuga no es nada para burlarse. Cuando el peligro ataca, las tortugas usan sus cuellos flexibles para retraer sus cabezas de manera segura dentro de sus conchas como escudos. Los investigadores evolutivos han asumido durante mucho tiempo que las tortugas desarrollaron este truco como protección contra los depredadores, pero una nueva investigación sugiere que su propósito original probablemente no sea la defensa, sino la comida.

Las especies de tortugas que vivió en Europa central

Platychelys oberndorferi fue una especie de tortuga que vivió en Europa central hace aproximadamente 150 millones de años, unos pocos millones de años después de la evolución de las tortugas. Midió aproximadamente 1 a 2 pies de largo y probablemente se estableció en los humedales y lagos de la cálida tierra jurásica. Sin embargo, las similitudes con la mayoría de las tortugas modernas terminan ahí, según el paleontólogo Jérémy Anquetin del Museo Jurásico, autor principal de un estudio publicado ayer en la revista Scientific Reports.

Esta tortuga jurásica es realmente muy extraña cuando la miras

dice Anquetin, refiriéndose a un caparazón formado por perillas afiladas y un cráneo ancho con ojos cerca de la nariz. Los fósiles de P. oberndorferi son raros; Anquetin dice que él y su equipo encontraron el fósil utilizado en su estudio por casualidad, cuando un espécimen de 1862 fue devuelto a un museo en Basilea, Suiza, desde Nueva York.

Más fortuitamente, este fósil tenía preservados los delicados huesos de las vértebras de la tortuga, lo que le brinda al equipo la oportunidad de comparar su sistema esquelético con las tortugas de hoy.

Las tortugas modernas se dividen en dos grandes grupos según la forma en que retraen sus cuellos: pleurodires, que giran sus cuellos para sacar sus cabezas en sus conchas de lado, y cryptodires, que tiran sus cabezas hacia atrás en sus conchas. Los pleurodires parecen haber evolucionado hace más de 200 millones de años, y los criptodires se ramificaron hace unos 165 millones de años.

Basado en la forma de su cráneo y su número de vértebras, P. oberndorferi ha sido clasificado como un pleurodire. Pero cuando Anquetin y sus colaboradores modelaron las vértebras de la tortuga extinta, y encontraron algo desconcertante. «Tenían la forma que debían tener en un grupo diferente de tortugas», dice Anquetin, refiriéndose a las vértebras en forma de cripta. «No esperábamos encontrar algo así».

Las vértebras de P. oberndorferi se moldearon para permitir que la tortuga tirara parcialmente su cabeza hacia atrás en su caparazón, no hacia un lado, como los pleurodires. La parte parcial es clave, dice Anquetin. La retracción parcial de la cabeza no proporciona beneficios de protección, ya que un depredador podría alcanzar y atacar fácilmente la cabeza encorvada y vulnerable de la tortuga. Así que la idea de que este tipo de retracción de la cabeza podría haber evolucionado para la defensa no tenía sentido.

Una pista llegó en la forma de dos doppelgangers de hoy en día de P. oberndorferi: las mata mata de Nueva Zelanda y las tortugas de América del Norte, que también tienen las conchas con picos que se encuentran en P. oberndorferi. Estas tortugas evolucionaron independientemente unas de otras en lados opuestos del mundo. Y, sin embargo, ambos usan sus habilidades de retracción del cuello no solo para la protección, sino también para la caza. Representan un ejemplo de evolución convergente: dos especies no relacionadas que desarrollan el mismo comportamiento o rasgo físico.

Las tortugas pueden ser estereotipadas como criaturas herbívoras lentas, pero estas dos especies lanzan sus cuellos violentamente hacia adelante para atacar a sus presas. (Del mismo modo, la tortuga mordedora infame avanza para capturar peces pequeños con el chasquido de sus poderosas mandíbulas). Para ganar impulso y sorprender a sus víctimas, las dos especies lanzarán sus cabezas retraídas desde dentro de sus conchas.

Anquetin sospecha que P. oberndorferi es un caso de la evolución temprana de esta capacidad. Dado que la retracción parcial no ayudaría a esta tortuga a protegerse a sí misma, tiene mucho más sentido que desarrollara el rasgo para cazar a otros. Poder retraer parcialmente sus cuellos como P. oberndorferi los dejaría atacar a la presa con más fuerza.

Esto también tendría sentido para la evolución de la retracción del cuello en otros criptodires modernos, agrega Anquetin.

La evolución a menudo funciona para cooptar características que evolucionaron para un propósito para otro radicalmente, en un proceso conocido como exapación. Por ejemplo, dice Tyler Lyson , curador de paleontología de vertebrados en el Museo de Naturaleza y Ciencia de Denver, las plumas de las aves se utilizaron originalmente para regular la temperatura corporal, pero luego jugaron un papel fundamental en el vuelo.

Del mismo modo, el beneficio adicional de la retracción del cuello de tortuga para la defensa probablemente evolucionó a partir de este punto parcial, dice Anquetin. Debido a los importantes cambios físicos requeridos para permitir que una tortuga retraiga completamente su cuello, el proceso de evolución de esa habilidad probablemente tomó mucho tiempo. No pueden aparecer en una noche, dice.

Brad Shaffer , un biólogo evolutivo de la Universidad de California en Los Ángeles, cree que Anquetin y sus colaboradores están «empujando el sobre» un poco con su confianza en su hipótesis. En particular, Shaffer dice que no está seguro de la cantidad de extrapolación de un fósil parcial requerido para llegar a una conclusión en este estudio.

«Dado que solo hay dos vértebras en el cuello, están haciendo una gran cantidad de reconstrucción»,  dice  Shaffer, quien no participó en el nuevo estudio. Sin embargo, agrega que es de esperar que la teoría genere más discusión en el campo de la investigación de las tortugas, y que promueva el debate entre los investigadores acerca de cuán rígidos son realmente los límites entre las tortugas pleurodires y críteres.

Esas primeras tortugas , estaban experimentando un poco, dice Shaffer.

Con un grupo tan limitado de fósiles tempranos de tortugas bien conservados, Anquetin dice que no espera poder volver a hacer muchos estudios sobre este aspecto de la evolución de las tortugas. Pero predice que los biólogos ahora podrán estudiar los diferentes comportamientos de alimentación de las tortugas modernas y ver cómo se comparan las anatomías de su cuello. Shaffer está de acuerdo en que los análisis de cómo las tortugas usan la retracción del cuello «a través del árbol de la vida de la tortuga» ayudarán a mostrar una mejor imagen de cómo evolucionó este rasgo.

Debe haber otra explicación que protección al principio, dice Anquetin. La gente tendrá que investigar ahora.